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Un motore per ascensori idraulici orizzontali Houser, seconda parte

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Figura 2: Edgar W. Houser, "Shifter per ascensori", brevetto USA n. 401,951, rilasciato il 23 aprile 1889

La prima parte di questa serie di articoli si è concentrata su un motore per ascensore idraulico orizzontale Houser Elevator Co. scoperto di recente e portato all'attenzione di ELEVATOR WORLD da Gary Ritch di Syracuse, New York (EW, settembre 2013). L'articolo di questo mese esplorerà l'azienda responsabile di questo straordinario ascensore. La storia dell'azienda, dalla sua creazione nel 1883 alla morte del suo fondatore nel 1923, fornisce informazioni sullo sviluppo del settore degli ascensori a Siracusa e, forse sorprendentemente, a Minneapolis/St. Paolo.

Sfortunatamente, si sa molto poco del fondatore dell'azienda, Edgar W. Houser (1842-1923). Non si sa nulla della sua istruzione o formazione professionale. Ha servito nell'esercito degli Stati Uniti durante tutti e quattro gli anni della guerra civile. Dopo la fine della guerra, si trasferì a Buffalo, New York, dove lavorò alla Howard Iron Works, una delle prime aziende a produrre ascensori a Buffalo. Alla fine degli anni 1870, Howard costruì "ascensori idraulici e manuali per hotel, negozi, produttori, ecc."; quindi, Houser avrebbe avuto una formazione approfondita nella progettazione di una varietà di sistemi di ascensori. Si trasferì a Siracusa nel 1882 o 1883, dove trovò il mercato locale dominato da un solo individuo: Hiram M. Graves, che apparve per la prima volta nel Syracuse Directory di Boyd nel 1880, dove si definiva un "produttore di ascensori". Il Memorial History of Syracuse, NY, from its Settlement to the Present Time (pubblicato nel 1891) descrisse Graves come l'individuo "che per primo produsse ascensori manuali a Siracusa". Questo lavoro affermava anche: "Nell'ottobre 1883, EW Houser acquistò le scorte, le attrezzature e i macchinari di HM Graves".

Queste affermazioni implicano che Graves producesse principalmente ascensori manuali, una supposizione messa in discussione dal suo brevetto, "Elevator", brevetto statunitense n. 262,291, rilasciato l'8 agosto 1882, che riguardava gli ascensori "elettrici":

“La natura di questa invenzione consiste in una nuova disposizione, con un elevatore elettrico, di un contrappeso operante direttamente sul tamburo o puleggia, che trasmette la potenza elevatrice alla cabina o piattaforma, con la quale disposizione il peso della cabina o piattaforma può essere sbilanciato senza intaccare la tensione del cavo di elevazione”.

Esistono ulteriori prove riguardo all'estensione delle capacità produttive di Graves. Tuttavia, la fonte di queste prove - il St. Paul Sunday Globe - sposta la storia da New York al Minnesota. L'edizione del 30 marzo 1884 del giornale annunciò "l'arrivo a St. Paul" di Hiram Graves. Graves ha proposto di stabilire “un'industria manifatturiera di primo piano che sarà immediatamente riconosciuta come una questione di importanza. . . in quanto porta un ramo fino ad ora non rappresentato: quello della costruzione di ascensori a Sicurezza Brevettata Migliorata, sia passeggeri che merci, a mano, a vapore e idraulica”. Il giornale ha anche affermato che Graves è venuto:

“. . . da Siracusa, dove, e anche a Buffalo, ha maturato una lunga esperienza in questo settore. Ha ampi interessi in royalties sui brevetti in entrambe queste città. . . [e] porta con sé un'intera nuova attrezzatura di macchinari dall'est, in particolare per la produzione di ascensori ".

Così, Graves sembra essere stato uno dei primi a produrre ascensori a Minneapolis/St. Paul e di aver anche, forse, leggermente gonfiato il suo curriculum - aveva ottenuto un solo brevetto prima del 1884, e non esistono prove che supportino la pretesa di "estesi interessi" nelle royalties sui brevetti sia da Siracusa che da Buffalo. Il riferimento al suo portare “nuove apparecchiature. . . da est, in particolare per la produzione di ascensori” mette in discussione anche la dichiarazione del 1891 secondo cui Houser acquistò “il magazzino, gli impianti e i macchinari di HM Graves” e che questo costituiva la base per la sua nuova società.

Tuttavia, mentre Graves si era semplicemente definito un "produttore di ascensori", Houser fondò la manifattura di ascensori EW Houser. Gli annunci pubblicati nel Syracuse Daily Journal rivelano che nel febbraio 1886 era in grado di offrire ai clienti una vasta gamma di prodotti che includevano montacarichi idraulici per passeggeri e merci, montacarichi a vapore e manuali, montacarichi da marciapiede e montavivande. Houser propose che i suoi "ascensori e macchinari di sollevamento" fossero adatti per l'uso in "alberghi, negozi, fabbriche, magazzini [e] abitazioni". Portava anche una "linea completa delle migliori marche di funi metalliche", oltre a alberi e pulegge. Infine, annunciò che la "riparazione di ascensori" era una "specialità" e che tali ordini sarebbero stati "eseguiti prontamente". Nel 1888, Houser aveva superato i quartieri originariamente occupati da Graves al 77 di Water Street e si era trasferito in un edificio più grande più in basso lungo la strada al 314 di Water Street.

Nel maggio 1888 Houser deposita anche la sua prima domanda di brevetto, che riguardava un dispositivo di sicurezza azionato da una molla: se la fune di sollevamento si rompeva, una molla faceva ruotare un'asta che, a sua volta, spingeva le “ganasce” nelle guide di legno e fermava il automobile (figura 1). Il brevetto era "Safety-Clutch for Elevators", brevetto USA n. 405,555, rilasciato il 18 giugno 1889. Houser ha conseguito altri due brevetti durante questo periodo: "Shifter a cinghia per ascensori", brevetto USA n. 401,951, rilasciato il 23 aprile, 1889 e "Elevator", brevetto USA n. 458,627, rilasciato il 1 settembre 1891. Il primo di questi riguardava miglioramenti ai motori degli ascensori merci a cinghia. Il motore raffigurato nel brevetto sembra essere stato il modello costruito da Houser; ricorda anche da vicino il motore raffigurato in una pubblicità illustrata del 1891 (figure 2 e 3). Il secondo brevetto, intitolato "Elevator", riguardava un sistema per cui l'auto apriva e chiudeva automaticamente i cancelli orizzontali o i coperchi dei boccaporti mentre attraversava il vano. Questi cancelli, che quando chiusi erano a filo con il pavimento finito, erano un comune dispositivo di sicurezza impiegato nelle fabbriche e nei magazzini che presentavano vani ascensori aperti (Figura 4).

Il nome della società sulla pubblicità del 1891: "Houser Elevator Co." — ha segnato il passaggio dalla "Manufattura di ascensori EW Houser" a un nuovo modello di business che includeva un nuovo partner: Clarence C. Decker (morto nel 1923). Sfortunatamente, non si sa quasi nulla di Decker. Nel 1883, la sua occupazione è stata elencata nell'elenco di Boyd di Siracusa come "impiegato", e sembra che abbia contribuito con capacità imprenditoriali alla partnership, mentre Houser aveva le capacità meccaniche. Questa valutazione è, tuttavia, in qualche modo messa in discussione dal fatto che i prossimi due brevetti dell'azienda, che riguardavano miglioramenti sul design della copertura del portello automatico di Houser, sono stati assegnati sia a Houser che a Decker: "Elevator", brevetto statunitense n. 515,225, rilasciato a febbraio 20, 1894 e "Elevator", brevetto USA n. 530,776, rilasciato l'11 dicembre 1894.

All'inizio del 1902, l'azienda fu riorganizzata come una "società per azioni a capitalizzazione aumentata". Houser è stato nominato presidente della società, mentre Decker è stato segretario/tesoriere. Nel 1910, le pubblicità dell'azienda menzionavano ascensori per merci e passeggeri; ascensori idraulici orizzontali, verticali e tuffanti; ascensori a vapore, elettrici e manuali; e portelloni automatici brevettati. Nel 1915, stava costruendo "ascensori con controllo a pulsante completamente automatici" e offriva ai clienti uno "stock completo di accessori per ascensori". L'anno successivo iniziò a costruire macchine da trazione. Houser si ritirò intorno al 1913 e Decker assunse i ruoli di presidente e direttore generale fino al suo ritiro nel 1922.

Questa breve storia fornisce parte del contesto per comprendere l'ascensore esaminato nella prima parte di questa serie. Tuttavia, rimangono domande su quando è stato costruito, chi era il cliente e quando è stato messo fuori servizio. Fortunatamente, è possibile rintracciare gli inquilini e i proprietari di 321 South Salina Street, il sito dell'ascensore idraulico Houser. L'edificio di cinque piani sul sito fu costruito nel 1856. Alla fine del 1880 ospitò la SC Hayden & Co., un'azienda di mobili che occupava anche l'edificio adiacente, 323 South Salina Street. I due edifici apparentemente ospitavano lo showroom e la fabbrica dell'azienda. (Oltre alla vendita di mobili, l'azienda realizzava armadi e imbottiti su misura.)

Nel settembre 1891, il produttore di cappelli e venditore FJ West, Millinery acquistò 321 South Salina Street, e le sue successive pubblicità sui giornali incoraggiarono i clienti a "guardare attraverso l'intero edificio, cosa che può essere fatta prendendo l'ascensore dal primo piano". Pertanto, l'ascensore potrebbe essere stato costruito per SC Hayden & Co. ed era in funzione quando FJ West ha acquistato l'edificio. In alternativa, l'ascensore potrebbe essere stato installato quando FJ West ha ristrutturato l'edificio per il proprio uso. Indipendentemente da ciò, si può confermare che un ascensore per passeggeri era in funzione e in uso entro settembre 1891, il che rende questo ascensore di almeno 122 anni. Nel maggio 1912, Park-Brannock Co. (produttore di scarpe da uomo e da donna) acquistò l'edificio. Tra il 1912 e il 1926 è possibile trovare riferimenti all'ascensore negli annunci sui giornali di Park-Brannock. Nel dicembre 1936, l'edificio fu venduto a Wade Apparel Inc. e il Syracuse American riferì che l'edificio sarebbe stato "rimodellato per gli inquilini e sarebbero stati installati nuovi infissi". Non è noto se questi lavori di ristrutturazione abbiano coinvolto il recinto e la "muratura" dell'ascensore di 45 anni. Tutto ciò che si sa è che questa straordinaria unità "scomparve" dal registro ufficiale in questo periodo, solo per essere riscoperta da Ritch quasi 75 anni dopo (Figura 5).

Ancora una volta, vorrei esprimere i miei ringraziamenti a Ritch per la sua generosità nel condividere il suo ascensore con me e EW. Vorrei anche ripetere la mia richiesta ai nostri lettori di condividere la loro conoscenza dei vecchi ascensori con EW attraverso la rivista all'indirizzo e-mail: editorial@elevatorworld.com, e voglio ribadire la mia disponibilità a fare "viaggi" per documentare questi ascensori. Vorrei anche chiedere ai lettori nello stato di New York di aiutarci a identificare altri ascensori Houser esistenti in modo da poter ottenere una migliore comprensione di questa importante azienda regionale.

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Il Dr. Lee Gray, professore di Storia dell'Architettura e decano associato senior del College of Arts + Architecture presso l'Università della Carolina del Nord a Charlotte, ha scritto più di 200 articoli mensili sulla storia del trasporto verticale (VT) per ELEVATOR WORLD dal 2003 È anche l'autore di From Ascending Rooms to Express Elevators: A History of the Passenger Elevator in the 19th Century. È anche curatore di theelevatormuseum.org, creato da Elevator World, Inc.

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