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La Mostra del Centenario del 1876, Conclusione

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Figura 2: Meccanismo di sollevamento di Mégy, de Echeverria e Bazan, 1873, Hippolyte Fontaine, Description des Machines les Plus Remarquables et les Plus Nouvelles a L'exposition de Vienna en 1873 (1874)

La prima parte di questa serie ha esaminato gli ascensori a vapore di Otis Brothers, e la seconda ha esaminato gli ascensori idraulici americani, entrambi visti attraverso gli occhi dell'ingegnere Alois Riedler (1850-1936), autore del rapporto della delegazione austriaca sugli ascensori esposto al 1876 Mostra del Centenario a Filadelfia. Il rapporto di Riedler, intitolato Personen- und Lastenaufzüge und Fördermaschinen (ascensori per passeggeri, ascensori per merci e montacarichi per miniere), offriva ai lettori un riassunto conciso della tecnologia degli ascensori americana del XIX secolo. Comprendeva anche una discussione illustrata di un ascensore progettato da Mégy, de Echeverria e Bazan di Parigi, che era l'unico sistema europeo esposto.

Sebbene Riedler abbia fatto riferimento alla "ditta di Mégy, Echeverria & Bazan" nel suo testo, la precisa struttura commerciale e di partnership del trio non è chiara. Léandre Mégy (1835-1910) si laureò all'École des Arts et Métiers (Aix) nel 1851 e nel 1864 iniziò la sua ricerca di un design migliorato del paranco, lavorando in collaborazione con Pétrus Dubar. Il risultato dei loro sforzi è stato un verricello o un paranco azionato a mano che presentava un freno a mano che permetteva all'utente di controllare la velocità dei carichi in discesa. Mégy e Dubar sembrano aver depositato congiuntamente una domanda di brevetto nel novembre 1864; tuttavia, quando il brevetto fu finalmente assegnato nel 1867, Mégy era l'unico titolare del brevetto: brevetto francese n. 78,476, Perfectionnements Dans les Appareils de Levage (Miglioramenti nell'apparato di sollevamento). Allo stesso tempo, sembra anche aver iniziato la sua associazione con José de Echeverria e Felix Bazan. Sfortunatamente, si sa molto poco dei nuovi partner di Mégy. De Echeverria era un ingegnere spagnolo che aveva partecipato all'Esposizione Internazionale di Parigi del 1867; finora non si sa nulla di Felix Bazan.

Il team, identificato dalla stampa francese come ingegneri civili, ha continuato lo sviluppo dell'invenzione originale di Mégy, con l'obiettivo di rendere l'azione frenante una funzione automatica del meccanismo di sollevamento. I loro sforzi hanno portato a un dispositivo migliorato brevettato in Francia, Regno Unito, Stati Uniti e Germania: brevetto francese n. 90,391, Embrayage-Frein à Ressort Intérieur (16 giugno 1870); Brevetto della Gran Bretagna n. 1,777, accoppiamento a molla interna e freno per la trasmissione, l'arresto o la regolazione del movimento (22 giugno 1870); e il brevetto USA n. 143,293, Improvement in Internal Spring Couplings and Brakes (30 settembre 1873). Le prove a sostegno della presenza di un brevetto tedesco derivano da riviste di ingegneria che, a partire dalla metà degli anni 1870, fanno riferimento all'ascensore brevettato Stauffer-Mégy (Stauffer era un ingegnere tedesco che collaborò con Mégy per brevettare l'invenzione e facilitare la fabbricazione del sistema in Germania da Dreyer, Rosenkranz & Droop ad Hannover e Briegleb, Hansen & Co. a Gotha).

La strategia brevettuale multinazionale del team è stata accompagnata da una mostra e da una campagna pubblicitaria che ha anche attraversato i confini nazionali. Gli articoli illustrati sull'ascensore Mégy, de Echeverria e Bazan includevano: "Treuil Sans Retour de Manivelle Avec Frein Automoteur", Le Génie Industriel (maggio 1866); "Über den Aufzug mit Regulirtrommel (System Mégy)," Polytechnisches Journal (1874); "Aufzug mit Regulirtrommel di Stauffer-Mégy", Polytechnisches Journal (1876); e “Remplacement des Escaliers par des Ascenseurs Avec Moteur Hydraulique (Système Mégy, Echeverria et Bazan),” Nouvelles Annales de la Construction (febbraio 1876). Sebbene questa copertura stampa costante abbia assicurato molto probabilmente a Riedler di conoscere questo ascensore prima di partecipare all'Esposizione del Centenario, è anche possibile che abbia avuto l'opportunità di esaminare in prima persona questo progetto. Mégy, de Echeverria e Bazan avevano esposto il loro ascensore all'Esposizione universale di Vienna del 1873. La loro partecipazione a questa mostra è stata anche ampiamente illustrata e discussa dall'ingegnere francese Hippolyte Fontaine (1833-1910) nel suo libro Description des Machines les Plus Remarquables et les Plus Nouvelles a L'exposition de Vienna en 1873.

L'innovazione alla base del design di Mégy, de Echeverria e Bazan è stata descritta come un meccanismo di accoppiamento a molla o frizione migliorato, inizialmente proposto per l'uso in montacarichi azionati manualmente. Il giunto a molla era alloggiato all'interno di una puleggia di sollevamento cava e collegata all'albero motore in modo tale che, quando l'albero ruotava nella direzione che sollevava il carico, una serie di balestre piatte premeva contro l'interno della puleggia di sollevamento e quindi la faceva ruotare, avvolgimento della catena di sollevamento. Quando il paranco era fermo, le molle rimanevano premute contro la puleggia e mantenevano il carico in posizione. Per abbassare il paranco, l'operatore ha semplicemente premuto la manovella o la leva di sollevamento nella direzione opposta, il che ha rilasciato la pressione sulle molle interne e ha permesso alla puleggia di sollevamento di ruotare in senso inverso. La velocità di discesa era controllata dalla quantità di pressione applicata alla leva di sollevamento. È importante notare che questa invenzione è stata originariamente progettata per l'uso su semplici argani che trasportavano merci su un gancio o dispositivo simile. La natura fondamentale di questo sistema è stata rivelata nei disegni di brevetto (Figura 1).

L'esposizione di Mégy, de Echeverria e Bazan all'Esposizione universale di Vienna del 1873 ha rafforzato la natura utilitaristica della loro invenzione, che è stata illustrata da una serie completa di disegni: un prospetto, una pianta e tre sezioni (Figura 2). Tuttavia, la loro esposizione ha anche rivelato che il team ha continuato a esplorare il potenziale della sua invenzione. Questi sforzi sono stati rappresentati da un progetto per un montacarichi con trasmissione a cinghia. La serie di disegni raffiguranti questa applicazione della loro invenzione comprendeva due sezioni che mostrano l'installazione del motore, trasmissione a cinghia, contrappeso e porte di accesso all'albero; un disegno dettagliato del motore, del cambio a cinghia e del controller (che includeva una leva di comando nell'auto e funi di comando adiacenti al motore); e disegni di dettaglio di una puleggia "regolatrice" (di sicurezza) situata nella parte superiore dell'albero (Figura 3). Quest'ultima era una nuova caratteristica collegata alla puleggia del contrappeso che utilizzava una variazione del sistema di molle interne. Se la velocità dell'ascensore superava un limite prefissato, le molle all'interno della puleggia di regolazione si allargavano e ne riducevano la velocità, fermando la cabina se necessario.

Questo dispositivo di sicurezza è stato successivamente denominato "poulie régulatrice ou poulie parachute" (puleggia di regolazione o paracadute). Quest'ultima designazione era, forse, intesa a catturare la natura graduale della sua azione, che avrebbe comportato un arresto regolare e sicuro in caso di rottura dei cavi di sollevamento. Questa caratterizzazione della loro sicurezza si trova nell'articolo di Charles Oppermann del 1876 "Remplacement des Escaliers par des Ascenseurs Avec Moteur Hydraulique (Système Mégy, Echeverria et Bazan)." L'articolo descriveva la mostra di Mégy, de Echeverria e Bazan all'Esposizione di Parigi del 1875 (dove il loro progetto guadagnò una medaglia d'oro) e includeva una serie dettagliata di disegni (forniti dagli inventori) e un'incisione dell'ascensore funzionante a grandezza naturale che era il momento clou della loro esposizione. Sebbene Oppermann abbia riferito che l'altezza di sollevamento era, in effetti, troppo breve per testare efficacemente il dispositivo di sicurezza, ha anche notato che, durante la mostra, la fune di sollevamento si è rotta tre volte. Mentre la sicurezza aveva apparentemente funzionato ogni volta, durante uno di questi episodi, i passeggeri che hanno sperimentato il viaggio inaspettato sono stati descritti come "tremanti" quando sono scesi dall'auto.

L'ascensore visualizzato nel 1875 rivela chiaramente che Mégy, de Echeverria e Bazan hanno ampliato l'uso del loro sistema oltre le fabbriche e i montacarichi per includere gli ascensori per passeggeri. Questo sforzo includeva l'utilizzo di un motore indipendente al posto del tipico sistema di alimentazione industriale di cinghie e pulegge. Come indicato nel titolo di Oppermann, questo ascensore utilizzava un "motore idraulico". Nel suo resoconto della mostra del suo gruppo a Filadelfia del 1876, Riedler descrisse il design del motore come seguendo il "Sistema Schmid". Si trattava di un motore oscillante a pistoni alimentato dalla pressione dell'acqua, progettato nei primi anni 1870 dall'ingegnere svizzero Albert Schmid (1857-1920). Secondo un resoconto pubblicato su Engineering nel 1872, il motore era in grado di produrre 5 CV per 100 piedi di testa (circa 43 psi). L'incisione mostra chiaramente il motore idraulico, il tamburo di sollevamento e la cabina dell'ascensore (Figura 4). Oltre all'ascensore funzionante, Mégy, de Echeverria e Bazan hanno anche mostrato una serie completa di disegni. Tuttavia, in allontanamento dalla loro precedente strategia espositiva, nel 1875, presentarono solo il loro ascensore per passeggeri.

A Philadelphia Mégy, la mostra di de Echeverria e Bazan includeva materiale proveniente da entrambe le loro precedenti mostre. I disegni preparati per la mostra del 1876 includevano una serie che raffigurava l'invenzione originale applicata a un argano azionato a mano, nonché disegni che ne descrivevano l'uso in un sistema di ascensori per passeggeri. L'argano azionato a mano è stato illustrato da una nuova serie di disegni simili a quelli preparati per Vienna (Figura 5). I disegni raffiguranti l'ascensore passeggeri erano identici a quelli esposti a Parigi. Questi includevano due elevazioni dell'installazione del motore idraulico e una sezione attraverso il pozzo dell'ascensore. Il primo raffigurava l'uso di catene di sollevamento al posto di cavi o funi e il meccanismo associato a una leva di comando in cabina, che includeva funi di comando adiacenti al motore (simile al sistema trovato sul loro montacarichi del 1873) (Figure 6 e 7).

Come aveva fatto con Otis Brothers e Lane & Bodley, Riedler ha fornito specifiche e informazioni sui costi per le installazioni tipiche degli ascensori per passeggeri Mégy, de Echeverria e Bazan. Le specifiche prevedevano una capacità della vettura di 10 passeggeri (sette posti a sedere) e l'uso di un motore Schmid funzionante a una pressione dell'acqua di 3 atmosfere (circa 44 psi). Le velocità operative sono state fornite in millimetri al secondo (mmps), con diverse gamme di velocità previste per la corsa in salita e in discesa: le velocità di salita erano 200-300 mmps (12-18 mpm), mentre le velocità di discesa tipiche erano elencate come 500-600 mmps ( 30-36 mpm). Le maggiori velocità di discesa erano possibili perché la velocità di discesa della vettura non era controllata dal motore; esso dipendeva unicamente dalla pressione esercitata dall'operatore sul controllore, che rilasciava le molle interne e consentiva la rotazione della puleggia di sollevamento. Il costo dipendeva dal fatto che l'ascensore fosse collocato all'interno di un vano in muratura o in un'intelaiatura metallica aperta, come quella rappresentata nei disegni della mostra. Le rotaie di guida nei pozzi in muratura erano in media di 60-100 franchi al metro (assumendo un'altezza normativa di 20 m), mentre il loro costo in un pozzo a struttura aperta era di 300 franchi al metro. I costi complessivi dei sistemi installati variavano da 8,000 a 9,000 franchi (in un pozzo in muratura chiuso) a 12,000-13,000 franchi (in una struttura metallica aperta).  

È interessante notare che, poiché utilizzava un "motore idraulico", il design di Mégy, de Echeverria e Bazan era caratterizzato da Riedler come "ascensore idraulico" e sosteneva che i suoi vantaggi includevano semplicità di costruzione, costi relativamente bassi e facilità di installazione. Ha anche riferito che gli ascensori di Mégy, de Echeverria e Bazan sono stati “costruiti nell'Impero tedesco dalla Maschinenfabrik Briegleb, Hansen & Co. a Gotha e in Austria da Val. Pollice a Vienna (Mariahilf).” Sebbene questi riferimenti siano stati senza dubbio utili ai suoi lettori tedeschi, è interessante che Riedler abbia omesso il nome dell'azienda francese che ha prodotto questi ascensori. Nel 1876, Mégy divenne socio della ditta parigina Sautter-Lemonnier & Co., specializzata nella progettazione e costruzione di lampade per fari e relative apparecchiature. È stato incaricato di supervisionare la produzione dei sistemi di ascensori Mégy, de Echeverria e Bazan e di altre invenzioni progettate dai tre ingegneri. Sfortunatamente, a parte la citazione dei giudici del 1876 che elogiavano il loro ascensore per la sua "ingegnosità, compattezza e grande utilità", non ci sono registrazioni dettagliate di ciò che gli ingegneri americani o i produttori di ascensori pensavano dei loro colleghi francesi. Tuttavia, questo ascensore, rispetto ai progetti americani contemporanei, rivela chiaramente che gli ingegneri su entrambe le sponde dell'Atlantico hanno dovuto affrontare sfide simili e che le loro rispettive soluzioni, sebbene parallele in molti modi, presentavano anche differenze significative.

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Il Dr. Lee Gray, professore di Storia dell'Architettura e decano associato senior del College of Arts + Architecture presso l'Università della Carolina del Nord a Charlotte, ha scritto più di 200 articoli mensili sulla storia del trasporto verticale (VT) per ELEVATOR WORLD dal 2003 È anche l'autore di From Ascending Rooms to Express Elevators: A History of the Passenger Elevator in the 19th Century. È anche curatore di theelevatormuseum.org, creato da Elevator World, Inc.

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