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Un cappello di latta all'ascensore Historical Society

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Una fotografia scattata durante lo sciopero dei condomini di New York nel 1936; immagine per gentile concessione della società storica dell'ascensore

In questa Readers Platform, il tuo autore esplora un museo di New York unico e in via di estinzione e parla di come un particolare oggetto al suo interno la dice lunga sull'importanza del settore.

Ce n'erano altri – a Budapest, fuori Amsterdam – ma oggi ce n'è uno solo. A volte, prendo il pomeriggio libero dal mio lavoro a New York City (NYC) e viaggio a Long Island City, nel Queens, per visitarla. A pochi isolati dal treno E c'è un grande edificio dipinto come un taxi, e se sali le scale fino al secondo piano, troverai l'Ascensor Historical Society alla tua sinistra, l'unico museo di ascensori in mattoni e malta al mondo . C'è anche un ascensore, ma non è comodo come le scale. Circondata da altre tecnologie di trasporto (taxi, scale, montaauto nel garage di servizio), la storia dell'ascensore trova il suo home.

Quando prendo un pomeriggio per visitare il fondatore e direttore Patrick Carrajat e vedere cosa ha aggiunto alla collezione di parti di ascensori, manuali, pubblicità, giocattoli e cimeli assortiti, passo sempre un minuto o due davanti al mio pezzo preferito. È la fotografia di un uomo in piedi in un ascensore con in mano un fucile. Una didascalia spiega che è stata scattata durante lo sciopero dei condomini di New York nel 1936. Non è l'oggetto più notevole o sorprendente del museo, e non è certamente il bene più prezioso di Pat. Se lo chiedi, indicherà con orgoglio un paranco perfettamente funzionante nell'angolo, un trionfo di ingranaggi che risale al 1860 e può sollevare 2000 libbre con la forza di un braccio. Quindi, tirerà dallo scaffale il libro degli ordini di Otis del 1870 e lo sfoglierà in modo da poter vedere gli ordini elencati nell'elegante mano del figlio di Elisha Graves Otis, Norbert. Forse ti mostrerà l'inserto dell'interruttore per auto di American Elevators con sopra la testa di un indiano americano. Ma mi piace di più la foto dell'uomo con il fucile per via della storia che c'è dietro, e il modo in cui quella storia dimostra l'importanza della storia degli ascensori.

Negli anni '1930, mentre il New Deal di Franklin Delano Roosevelt cercava di sollevare la nazione dalla Grande Depressione, i sindacati si rafforzavano. Uno di questi sindacati era il 32B del Building Service Employees International Union, il precursore dell'odierno 32BJ, Service Employees International Union. Nel 1934, ha indetto uno sciopero di successo degli operatori di ascensori e di altri lavoratori dei servizi nel Garment District di New York, e nel 1936 ha indetto uno sciopero più grande in tutta la città in molti tipi di edifici, specialmente residenziali.

Ha avuto molto successo, anche perché gli inquilini spesso si schieravano dalla parte degli scioperanti. Pat pensa che la foto sia di London Terrace, un grande complesso sulla 23rd Street, a un paio di isolati dal famoso Chelsea Hotel. Durante lo sciopero, un comitato di inquilini a London Terrace ha scritto al loro padrone di casa per sostenere le richieste degli scioperanti. Hanno solo respinto di poco una mozione per trattenere l'affitto e hanno passato un quarto d'ora a discutere se descrivere i crumiri assunti dalla direzione come delinquenti (si sono invece accordati sulla parola "personaggi").  

Nei quartieri più ricchi, tuttavia, gli inquilini avevano meno probabilità di simpatizzare con i loro operatori di ascensori. Le azioni degli attaccanti non hanno aiutato. Una notte, dopo una riunione sindacale particolarmente rumorosa a East Harlem, sfilarono per Park Avenue rompendo le finestre dell'atrio. C'erano anche violenze e sabotaggi a London Terrace; uno dei trucchi preferiti era salire all'ultimo piano e picchiare l'operatore del crumiro fino a renderlo incosciente. Molti degli inquilini sembrano aver perdonato la violenza sindacale. A 925 Park Avenue, non l'hanno fatto. Un assistente procuratore generale in pensione di nome Frederic Coudert Bellinger ha organizzato i suoi vicini nella Lega per la difesa degli inquilini e ha corteggiato la stampa, dicendo ai giornalisti: "Intendiamo essere un'organizzazione militante". In risposta, la Young People's Socialist League si presentò al picchetto con cartelli come "Un barile di divertimento, Bellinger va su e giù" e "Dillinger Gone, Bellinger Going, Going". 

Penso che la foto sia di Bellinger in posa, a guardia dell'ascensore al 925 Park. Sembra, forse, un po' giovane per essere un pensionato, ma lo identifico dal cappello. Frederick Coudert Bellington era un veterano della Grande Guerra e, durante lo sciopero del 1936, indossò ancora una volta un elmetto Brodie per il servizio di pattuglia. Divenne il suo simbolo, e sostenitori, detrattori e stampa iniziarono a chiamarlo Tin Hat Bellinger. 

Originariamente progettato da John Leopold Brodie per l'esercito britannico, l'ampia tesa dell'elmo è stata progettata per proteggere il collo e le spalle dei soldati dalle schegge di ordigni esplosivi sopra la testa. Non sembra particolarmente adatto al combattimento in ascensore, che riguardava più pugni, tubi di piombo, attacchi con acido sulle facciate degli edifici e occasionali bombe puzzolenti, ma sembra che Bellinger e i suoi compagni della Lega per la difesa degli inquilini non abbiano mai visto alcuna azione . L'esercito americano ha acquistato molti elmetti Brodie dalla Gran Bretagna quando è entrato per la prima volta in guerra, quindi ha prodotto un'imitazione, l'M1917. Bellinger potrebbe aver effettivamente indossato quest'ultimo.

Soprattutto, mi piace questa foto perché mostra un uomo che ha capito l'importanza degli ascensori. Quando lavorano, il pubblico non li nota, ma nel 1936 gli operatori in sciopero mostrarono ai newyorkesi quanto si affidassero agli ascensori. Lo sciopero è durato settimane, ha coperto le prime pagine dei giornali della città, ha inghiottito l'attenzione dei funzionari politici dal sindaco in giù e ha messo alla prova la capacità dei cittadini di far fronte alle necessità quotidiane della vita.

Proprio come i treni, i camion, gli aeroplani e i sistemi di trasporto di massa, gli ascensori possono fermare il traffico e inghiottire il mondo. Vale la pena proteggerli con un fucile. Non sono rimasti molti operatori di ascensori e, dal momento che l'automazione, nessuno può fermare il traffico degli ascensori di una città per un centesimo, quindi non abbiamo più momenti come lo sciopero del 1936. Abbiamo bisogno di altri modi per ricordarci a vicenda quanto gli ascensori siano vitali per i bisogni più elementari delle città.

La storia degli ascensori è importante ed è per questo che Pat ha fondato la Elevator Historical Society. Sostiene il museo quasi esclusivamente con i propri soldi. La gestione del posto costa US $ 4,000-5,000 al mese. Di recente ha pensato di chiuderlo, lasciandolo fare come gli altri musei di ascensori in Europa, ma si è ripromesso di farlo funzionare almeno fino all'autunno.

Anche se fosse disposto a continuare a investire i suoi risparmi personali nel museo, c'è da considerare il termine più lungo; è un 71enne vivace ed energico, ma abbastanza onesto da sapere che un giorno, altri dovranno prendere il sopravvento. Aiuto un po' qua e là, per il quale Pat mi ha gentilmente concesso il titolo di aiuto regista. Ma, per sopravvivere e crescere dal suo piccolo spazio in un grande edificio giallo, il museo avrà bisogno di molto più aiuto da parte dell'industria.

Soprattutto, Pat vuole che il museo insegni alle persone nel settore degli ascensori la propria storia. Penso che tutti dovrebbero conoscere la storia degli ascensori, della loro progettazione, costruzione, installazione e manutenzione, oltre al loro uso, alle funzioni sociali e alla cultura che deriva dalla vita degli ascensori. Viviamo in un mondo ossessionato da automobili, aerei e treni, ma l'ascensore ha probabilmente trasformato la società tanto quanto qualsiasi altra tecnologia di trasporto. La storia dell'ascensore è la storia della città, del mondo moderno. La gente dovrebbe sapere.

Nota dell'editore: se ti è piaciuto questo articolo e ritieni che la storia del nostro settore sia importante, considera di inviare un contributo a: The Elevator Historical Society, 21-03 44th Avenue, Suite 206, Queens, New York 11101. 
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